Open source nog niet veilig voor Novell-patenten

Door: Jasper Bakker | 20 januari 2011 08:01

Apple

Na twee maanden stilte, speculatie en onrust komen nu de eerste details aan het licht over de patenten die Novell verkoopt aan Microsoft. Open source is nog niet gevrijwaard.

De bijna 900 patenten van Novell die Microsoft opkoopt, hebben niet direct betrekking op open source, maar wel op algemene ict-zaken als beheer. Directe impact op open source werd wel meteen gevreesd toen naar buiten kwam dat een Microsoft-consortium patenten verkrijgt bij de verkoop van Novell aan Attachmate. Novell is sinds 2003 eigenaar van Suse Linux.

Beheersoftware

Details over de te verkopen patenten zijn nu naar buiten gekomen doordat Novell die noemt in paperassen die het heeft ingediend bij de Amerikaanse beurswaakhond SEC. Daarin vermeldt het bedrijf dat de 882 patenten voornamelijk betrekking hebben op beheersoftware voor zware (enterprise) computersystemen, op ‘enterprise-level’ bestandssystemen en op collaboration-software. Daarnaast zijn er patenten gerelateerd aan Novells producten voor identiteits- en securitybeheer.

Het volledige bereik van de patenten die in handen komen van Microsoft is nog onbekend. Novell zelf houdt in de beurspapieren nog een slag om de arm en meldt dat er naast concrete patenten ook patentaanvragen worden verkocht. “Het is mogelijk dat bepaalde van deze patenten en patentaanvragen van toepassing zijn op een andere reeks aan softwareproducten.” Het door Microsoft opgezette consortium CPTN krijgt dit voor 450 miljoen dollar in handen.

Microsoft-samenwerking

Geen enkele van die patenten en aanvragen zijn tot op heden door Novell tegen betaling beschikbaar gesteld voor buitenstaanders. “We verlenen op dit moment geen licenties voor deze patenten en patentaanvragen op royalty-basis.”

Royalty-vrije licenties zijn wel aan de orde, geeft Novell aan. Het bedrijf noemt in de SEC-documenten de technische en patentsamenwerking met Microsoft. Voor die omstreden samenwerking laten de twee ict-leveranciers hun producten beter op elkaar aansluiten.

Novell verklaart dat het patentportfolio historisch slechts heeft gediend voor verdediging. Het dient ter bescherming van het eigen intellectuele eigendom en ter vermindering van het risico van eventuele patentaanklachten tegen het bedrijf.

In de SEC-paperassen meldt Novell verder dat het te verkopen portfolio grotendeels Amerikaans is. Het gaat voor 43 procent om Amerikaanse patenten, voor 30 procent om patentaanvragen, voor 22 procent om buitenlandse patenten (buiten de VS toegekend), en voor 5 procent om buitenlandse patentaanvragen.

EC: geen bezwaar

Uit de SEC-paperassen blijkt ook dat goedkeuring van Novell-aandeelhouders niet nodig is voor de patentoverdracht. Een stemming is niet aan de orde. Ook overheidsingrijpen voor de patentverkoop aan Microsoft-consortium CPTN is niet te verwachten.

De Europese Commissie heeft laten weten dat het geen problemen heeft met de deal, meldt de IDG Nieuwsdienst. “Op basis van de nu beschikbare informatie is het onwaarschijnlijk dat de voorgestelde transactie een notificatie aan de Commissie vereist”, verklaart antitrustcommissaris Joaquin Almunia van de EC.

Die opvolger van Neelie Kroes reageert op formele vragen van een Brits lid van het Europarlement. Die had een klaagbrief ontvangen waarin zorgen over de patentdeal werden geuit. Microsoft zou met de Novell-patenten meer macht krijgen over zijn concurrenten, en daarmee keuze voor consumenten kunnen beperken en prijzen verhogen. De antitrusttak van de EC is hier op dit moment niet bezorgd over.

Ook Apple, Oracle en EMC

Naast Microsoft krijgen ook Apple, Oracle en EMC de patenten in handen. Die drie ict-leveranciers hebben zich namelijk aangesloten bij het door Microsoft opgerichte consortium. Dat CPTN is specifiek opgezet om de Novell-patenten te kopen, wat een voorwaarde is in de verkoop van Novell zelf aan Attachmate.